Primeiro Congresso Continental

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A ideia de uma reunião intercolonial foi apresentada em 1773 por Benjamin Franklin, mas não conseguiu ganhar muito apoio até que o porto de Boston fosse fechado em resposta ao Boston Tea Party. Quando, em maio de 1774, o Comitê de Correspondência de Boston distribuiu uma carta instando as colônias a pararem de negociar com a Inglaterra, a resposta do Comitê dos 51 de Nova York, onde a discussão era dominada por mercadores, se recusou a participar de um boicote ao comércio inglês e sugeriu em vez de um congresso continental:

Por estas razões concluímos que um congresso de deputados das colônias em geral é do último momento; que deve ser reunido sem demora, e alguma resolução unânime formada nesta emergência fatal, não apenas respeitando suas circunstâncias deploráveis, mas para a segurança de nossos direitos comuns.

Em 27 de maio de 1774, a Casa dos Burgesses da Virgínia propôs um congresso continental. Uma convenção especial foi realizada em 1º de agosto para eleger os delegados para a reunião na Filadélfia no mês seguinte. Thomas Jefferson, um delegado do Condado de Albemarle, apresentou uma "Visão Resumida dos Direitos da América Britânica". Não conseguiu obter o apoio da convenção da Virgínia, mas chamou a atenção para Jefferson como um expoente da causa americana. O Primeiro Congresso Continental se reuniu no Carpenters Hall da Filadélfia em 5 de setembro de 1774. Doze das 13 colônias enviaram delegados. A Geórgia decidiu não turvar as águas; eles estavam enfrentando ataques do inquieto Creek em suas fronteiras e precisavam desesperadamente do apoio de soldados britânicos regulares. O Congresso, que continuou em sessão até o final de outubro, não defendia a independência; em vez disso, procurava consertar os erros que haviam sido infligidos às colônias e esperava que uma voz unificada os fizesse ouvir em Londres.Joseph Galloway, da Pensilvânia, representando pontos de vista conservadores, apresentou um "Plano de União da Grã-Bretanha e das Colônias", que começou com uma nota altamente conciliatória:

Resolveu-se que este Congresso solicitará a Sua Majestade a reparação das queixas sob as quais seus fiéis súditos na América trabalham; e assegurá-lo de que as colônias detestam a idéia de serem consideradas comunidades independentes no governo britânico e desejam ardentemente o estabelecimento de uma união política, não apenas entre si, mas com o estado-mãe, com base em princípios de segurança e liberdade escolhidos são essenciais na constituição de todos os governos livres e, particularmente, da legislatura britânica.

O plano de Galloway foi bem recebido por muitos delegados, mas foi apoiado por apenas cinco colônias, contra seis opositores. A tendência de Galloway para o compromisso foi logo eclipsada com a chegada dos Suffolk Resolves. Algumas das figuras mais proeminentes da época estavam entre os 55 delegados presentes, incluindo George Washington, Samuel Adams, John Adams, Patrick Henry, Richard Henry Lee, John Jay e John Dickinson. A maioria deles eram pessoas de posição social e ganhavam a vida com o comércio, a agricultura e a lei. Muitos eram inicialmente desconhecidos uns dos outros e existiam grandes diferenças em alguns dos assuntos, mas amizades importantes floresceram. Jantares e reuniões frequentes foram realizados e todos compareceram, exceto o espartano Sam Adams. As principais ações tomadas pelo Congresso incluíram o seguinte:

  • Plano de União Galloway.A primeira ordem do dia foi a consideração do plano do conservador Joseph Galloway da Pensilvânia para a criação de um parlamento americano para agir em conjunto com o corpo britânico existente. O "Plano de União da Grã-Bretanha e das Colônias" de Galoway começou com uma nota altamente conciliatória:
    Resolveu-se que este Congresso solicitará a Sua Majestade a reparação das queixas sob as quais seus fiéis súditos na América trabalham; e assegurá-lo de que as colônias detestam a idéia de serem consideradas comunidades independentes no governo britânico e desejam ardentemente o estabelecimento de uma união política, não apenas entre si, mas com o estado-mãe, com base em princípios de segurança e liberdade escolhidos são essenciais na constituição de todos os governos livres e, particularmente, da legislatura britânica.
  • Suffolk resolve.Antes que a proposta Galloway pudesse ser decidida, Paul Revere cavalgou até a cidade levando o Suffolk Resolves, uma série de declarações políticas que foram encaminhadas à Filadélfia por várias comunidades da área de Boston. A discussão resultante polarizou ainda mais o Congresso. Os elementos radicais eventualmente ganharam a vantagem; a maioria das colônias votou a favor dos Resolves e contra o plano de Galloway.
  • A Associação.Em seguida, o Congresso adotou a Associação Continental, ou simplesmente a Associação, que estabeleceu um boicote total por meio de acordos de não importação, não exportação e não consumo. Esses acordos deveriam ser cumpridos por um grupo de comitês em cada comunidade, que publicaria os nomes dos comerciantes que desafiavam o boicote, confiscaria o contrabando e estimularia a frugalidade pública.
  • Declaração de direitos e reclamações.O Congresso redigiu uma declaração de queixas americanas. Foi dirigido ao Rei George III, a quem os delegados permaneceram leais, e claramente, não ao Parlamento. Nele, os delegados afirmavam que os colonos tinham certos direitos que incluíam "vida, liberdade e propriedade, e eles nunca cederam a qualquer poder soberano o direito de dispor de qualquer um deles sem seu consentimento". Os elementos radicais eram críticos de a Declaração porque concedeu ao Parlamento o direito de regular o comércio colonial, uma visão tradicional há muito defendida pela maioria dos americanos, mas que estava perdendo popularidade em meados da década de 1770.
  • Encontro futuro.Finalmente, o Congresso concordou em convocar na primavera seguinte se as queixas coloniais não tivessem sido devidamente tratadas. Essa reunião, o Segundo Congresso Continental, foi de fato convocada em maio de 1775, na esteira da Batalha de Lexington e Concord. O Primeiro Congresso Continental foi considerado um sucesso tanto pelo público em geral quanto pelos delegados. Este último, apesar de desentendimentos acalorados e freqüentes, tinha chegado a compreender os problemas e aspirações das pessoas que viviam em outras colônias. Muitas das amizades forjadas ali tornariam mais fácil a tarefa gigantesca de governar a nova nação nos próximos anos.
    Veja a linha do tempo da Revolução Americana.

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